В 1500 г. Европа была не самым богатым регионом мира. Хотя европейцы овладели одними технологиями и позаимствовали другие, включая часовое дело, пороховое оружие, морские парусные суда, их поражало богатство, торговля и производственные навыки, которые они наблюдали, бывая в других центрах цивилизации, будь то Ближний Восток, Южная или Восточная Азия или даже Новый Свет. В те времена сельское хозяйство в Азии было более производительным, а ремесла более развитыми, чем в Европе. Кроме того, Азия предлагала множество различных товаров, таких как шелк и изделия из хлопка, фарфор, кофе, табак, чай и специи, пользовавшихся огромным спросом у европейцев. Географические открытия Колумба и других мореплавателей — хотя отчасти они и были следствием неугомонного духа первооткрывательства и миссионерского рвения — главным образом были призваны облегчить европейцам доступ к богатствам Индии и Китая.

Проделав свое путешествие из Испании через Атлантический океан в 1492 г. и вернувшись в следующем году обратно, Христофор Колумб открыл новую эпоху в истории мира. В 1497 г. португальский мореплаватель Васко да Гама совершил схожее по длительности путешествие и вернулся в этот раз из Индии, которой он достиг, вначале отправившись на Запад в Атлантику, а затем повернув на юг, обогнув южную оконечность Африки. Для европейцев эти путешествия превратили Атлантический океан в ворота в Азию и Америку. С этого момента все более густая сеть морских торговых связей, миссионерской активности и колонизации соединяла Европу с остальным миром.

Ранее же европейские мореплаватели были относительно ограничены в своих маршрутах. До XV в. их суда обычно доходили не дальше Черного моря на востоке, Средиземного на юге, Ла-Манша и Северного моря на западе и Балтийского на севере. Окруженные морями европейские корабли обычно оставались в пределах досягаемости своих собственных земель.

До 1492 г. путешествия европейских судов ограничивались отдаленными западными окраинами великих евразийских торговых путей.

До 1488 г., когда португальский капитан Бартоломеу Диаш стал первым направившим свое судно вокруг мыса Доброй Надежды на южной оконечности Африки — тем самым указав путь из Атлантического океана в Индийский, — большинство европейцев было уверено, что по морю попасть на Восток невозможно. На европейских картах Индийский океан представал целиком окаймленным восточным побережьем Африки и берегами Аравии, Индии и Юго-восточной Азии; он считался бассейном азиатской торговли, закрытым для мореплавателей из Европы.

Хотя отдельные европейские торговцы, например Марко Поло, и путешествовали в Индию и Азию в Средние века, все же к XVI в. ни европейские правители, ни торговцы не могли помышлять о каком-либо реальном присутствии за пределами самой Европы. На юге Средиземноморья лежали мусульманские королевства и султанаты Северной Африки, чье население яростно сопротивлялось вторжениям европейцев. На востоке Средиземноморья обосновались турки-османы, превратившие великий византийский город Константинополь в свою столицу, назвав его Стамбулом и продолжая рваться дальше вглубь Балканского полуострова. К XVI в. они захватили всю Грецию и большую часть Балкан, а за последующие 60 лет расширили свою сферу влияния на территории Венгрии и добрались почти до Вены.

Величайшими мореплавателями в Европе до португальцев и испанцев были викинги на севере и итальянцы в Средиземноморье. Хотя викинги в своих странствиях достигали северных островов от Шотландии до Исландии, Гренландии и даже Северной Америки, они никогда не исследовали открытых пространств Атлантики.

Тем временем венецианцы и генуэзцы из своих городов-государств в Северной Италии плавали, торговали и расселялись по всему восточному Средиземноморью, проходя через проливы близ Константинополя до восточных берегов Черного моря. Их корабли перевозили в Европу богатства Азии — шелк и пряности, нефрит и драгоценности. Но итальянцы редко отваживались идти дальше Черного моря и контролируемых османами побережий Средиземноморья. Таким образом, Западная Европа оказывалась взаперти, будучи окруженной океаном на западе и могущественной Османской империей на востоке.

Однако цивилизации Ближнего Востока и Азии не знали подобных ограничений. Арабские купцы путешествовали не только по всей Северной Африке до Испании, но и плавали вдоль Красного моря и вниз по восточному побережью Африки вплоть до Занзибара, вокруг Аравийского полуострова, за пределами Персидского залива и через Индийский океан к землям, богатым пряностями, редкими драгоценными камнями и другими сокровищами. Арабские, персидские и армянские торговцы также путешествовали караванами до границ Китая по дороге, известной как Великий шелковый путь, останавливаясь в богатейших городах — Багдаде, Тебризе, Бухаре и Самарканде. Индийские купцы путешествовали на запад по Индийскому океану в Аравию и Африку и на восток по Бенгальскому заливу к Юго- Восточной Азии; они даже создавали торговые общины в России.

Почти за сто лет до путешествий Колумба китайцы уже строили огромные флотилии, гигантские в сравнении с крошечными каравеллами Колумба, и плавали от Китая вокруг Юго-восточной Азии в Индию и за пределы Индийского океана к Африке. Таким образом, пока европейцы оставались огражденными стеной мусульманских государств, другие торговцы свободно перемещались по всему азиатскому миру.

Это объясняет, почему Колумб предпринял дерзкое путешествие через Атлантику и почему португальцы неустанно исследовали побережье Африки, пока не нашли путь на восток и север — в сердце Индийского океана. И те и другие стремились найти прямой путь к богатствам Востока, — что для испанцев, португальцев и других европейцев означало возможность участвовать в процветавшей торговле за пределами Османской империи. Путешествуя по открытому океану на запад, Колумб надеялся объехать вокруг света и прибыть в Китай или Индию — сказочно богатые земли, известные европейцам как страны Востока. Колумб надеялся обогатиться и заявить о правах на легендарные «острова пряностей» Востока от имени своего короля, королевы и христианского бога. Однако самым важным последствием его путешествия, как и путешествий других исследователей Атлантики, была ликвидация относительной изоляции европейцев и их непосредственное участие в бойкой торговле азиатских цивилизаций, расположенных за пределами османских земель.

Путешествие Колумба привело именно к этому, хотя и совершенно неожиданным для него образом. Оказалось, что между Европой и Азией лежал еще один континент, а точнее — Северная и Южная Америка, соединенные узкой полоской Центральной Америки. (Не зная этого и полагая, что он высадился в Индии, Колумб назвал коренных американцев карибского племени, с которыми он встретился, «индейцами»; ошибочное название так за ними и закрепилось). Открытие Колумбом Америки позволило европейцам внедриться в торговые сети Азии. До открытия ими Нового Света европейцы, в сущности, мало что могли предложить мировой торговле. Хотя золото и слоновая кость из Африки, а также меха и стеклянные изделия из Европы ценились в Азии, европейцы не были достаточно богаты для того, чтобы покупать дорогостоящие пряности, шелка и другие желанные азиатские товары. Однако благодаря Колумбу и им улыбнулась фортуна.

В Америке находились огромные рудники, прииски и запасы серебра и золота, которых было достаточно для того, чтобы европейцы могли стремительно расширить свою торговлю с Азией. Подобные богатства были изъяты у их владельцев, коренного американского населения, что не вызвало у европейцев никаких угрызений совести. Посредством завоеваний, рабовладения и распространения болезней, опустошивших местное население, европейцы завладели богатством Америк. Зачем все это понадобилось европейцам? Почему во времена Колумба Индия и Китай казались европейцам богатыми землями?

Дело в том, что эти регионы действительно были богаче, причем практически во всем. Земли Индии и Китая были более плодородными, а их производственная технология — совершеннее. Китай был первым регионом в мире, в котором умели изготавливать множество товаров, включая бумагу, порох, океанские суда с рулевым управлением и многосекционным корпусом, компас, латинский (треугольный) парус, чугунные инструменты, высококачественный фарфор. Индия была мировым лидером в производстве дорогих и блестяще окрашенных хлопковых текстильных изделий, а Китай и Персия — в производстве шелка. Народы Индии и Китая одевались в мягкий хлопок, в то время как европейцы носили более грубую одежду из льна и шерсти...

По всей Азии в земледельческих обществах были созданы тщательно продуманные сети каналов, рвов и плотин для отвода речных вод от своих участков. Хотя одно время считалось, что эти водозаборные проекты могли быть реализованы лишь в условиях жестких диктаторских государств, теперь мы знаем, что большинство ирригационных проектов, создавших удивительно плодородные почвы от Ирана до Бали и действовавших по всей Индии и Китаю, были построены и обслуживались под контролем местных элит и их общин.

Власти участвовали в реализации водозаборных планов в основном там, где они были заинтересованы в улучшении торговли и путешествий, таких как китайский Великий канал, построенный для перевозки собранного риса из областей его культивирования в дельте реки Янцзы в северную столицу Пекин. Протянувшись более чем на 1000 миль с севера на юг, связывая многочисленные водоемы и пересекая реки и горы, он остается длиннейшим в мире каналом, а его основные участки были закончены к VII в. до н.э. В X в. китайцы изобрели шлюзы, позволив баржам проходить над неровными участками, устраняя необходимость извлекать, перемещать и перезагружать грузы при пересечении холмистой местности (за 400 лет до того, как шлюзы стали использоваться в Европе). И все же это было лишь одним из множества проектов, которые китайцы и другие азиатские народы осуществили для защиты от наводнений, направления ирригационных вод и эксплуатации портового оборудования в прибрежных торговых центрах.

Помимо достижений в земледелии и управлении водными ресурсами, народы Азии добились успехов в производстве массы ценных материалов, которых не было в Европе. Со времен Римской империи китайцы производили шелк: выращивали тутового шелкопряда, выпаривая коконы, тем самым не давая червям превратиться в бабочек, а затем искусно разматывая кокон на нити. Шелковые текстильные изделия были одними из главных предметов роскоши в азиатской торговле на протяжении веков, и именно они дали название торговому маршруту — Великий шелковый путь. В эпоху раннего Средневековья производство шелка получило распространение также в Персии и на Ближнем Востоке, европейцы же научились производить шелк лишь в XIII в. Но спрос на тонкие шелка был столь велик, что местное производство в Европе и на Ближнем Востоке не могло его удовлетворить, так что китайский шелк, как и шелк других азиатских стран, продолжал экспортироваться на Запад вплоть до Нового времени.

Ко времени Колумба Китай и Индия также начали производить и другую драгоценную (сложноузорчатую) ткань, которой не было на Западе: тонковолокнистый хлопок. Сегодня трудно в это поверить, однако до XVIII в. хлопок, который в наши дни европейцы неизменно используют в производстве сорочек, предметов нижнего белья и джинсов, был распространен лишь в Азии. Британцы импортировали огромное количество хлопчатобумажной ткани. Даже в конце XVIII в. британцы, создав свою собственную механизированную хлопкопрядильную промышленность, опасались, что никогда так и не научатся производить столь же тонкую хлопковую ткань, что производилась в Индии.

Помимо высокой производительности сельского хозяйства и ткацкой промышленности, Восточная Азия обладала огромными преимуществами в том, что мы назвали бы сегодня технологией материалов. Китайцы достигли совершенства в бронзовом литье почти одновременно с изобретением письма и стали мастерами литья чугунной утвари за тысячу лет до европейцев. Китайцы (как корейцы и японцы) также создали великолепнейшую — глазурованную узорами полупрозрачную — керамику, которую мы сегодня называем тонким, или китайским, фарфором. В действительности, китайская керамика пользовалась таким спросом по всей Азии, что уже в XVII в. китайцы создали работающие на угле заводы с тысячами работников, которые производили изделия с узорами, ориентированными на ближневосточных или европейских покупателей.

Китайцы также изобрели недорогую бумагу и ксилографию, а потому обладали богатейшими библиотеками за века до того, как полномасштабное массовое книгопечатание и библиотеки появились в Европе. Даже бумажные деньги (также ставшие возможными вследствие недорогой бумаги и печати) использовались в Китае задолго до того, как они стали использоваться в Европе. Для большинства письменных документов Средневековья европейцы использовали дорогие кожи животных (веленевая бумага или пергамент). Арабские посредники продавали азиатскую бумагу европейцам на протяжении почти 400 лет (с IX по XIII в.), пока европейцы не научились изготавливать ее сами. Дорогостоящие красители (для ткани и красок), порох и спички — все приходило из различных частей Азии.

Наконец, азиатские земли были источником распространения ценных пряностей, благовоний — в основном перца, а также корицы, гвоздики, кардамона, мирра, ладана. Позднее Аравия, Индия и Китай стали поставщиками чая и кофе для европейского повседневного потребления, но эта торговля наладилась лишь спустя сто лет после путешествия Колумба. Азиатские общества, обладавшие более производительным земледелием и более передовой технологией на протяжении многих столетий, казались европейцам сказочно богатыми. Известно, что масштабы судоходства поразили еще Марко Поло, венецианского купца, посетившего Китай в XIII в. Вплоть до середины XVIII в. европейцы восторгались богатствами, технологическими навыками и высококачественными товарами Востока.

Цит. по: Голдстоун Дж.А. Почему Европа? Возвышение Запада в мировой истории. 1500-1850.